Comunicación gratis: la apuesta de Facebook al comprar WhatsApp

Zuckerberg-CEO-Facebook-WhatsApp-REUTERS_CLAIMA20140221_0070_17La decisión de Facebook de destinar –en efectivo y acciones– un total de us$ 19.000 millones para quedarse con WhatsApp, uno de los mensajeros instantáneos para celulares más usados del mundo, muestra que la compañía de Mark Zuckerberg cree que es una buena idea apostar fuerte (tanto como un 8 % del valor de su empresa) por las comunicaciones interpersonales cuyo costo, para el usuario, tiende a cero.

WhatsApp les cobra a sus usuarios –si lo hace alguna vez– un dólar anual por todo concepto; y lo hace después de haberles dado la posibilidad de probar gratis la aplicación durante un año. Es cierto que los usuarios de este tipo de mensajeros deben afrontar los gastos por el uso de Internet –la red por la que viajan los mensajes–, pero ese costo se diluye en planes de datos con precio fijo, sea los que ofrecen las operadoras celulares o los fijos hogareños (es moneda corriente usar mensajeros vía Wi-Fi). Usar WhatsApp o sus similares tiene un costo bajísimo y existe la percepción generalizada de que son gratis e ilimitados.

Para completar la lista de sus virtudes, WhatsApp no muestra publicidad. Y Brian Acton, uno de sus fundadores, puso en negro sobre blanco en el blog oficial de la firma que eso seguiría siendo así. Y fue más allá. Sobre la continuidad del servicio, ahora en manos de Facebook, escribió: “Aquí está lo que cambiará para ustedes, nuestros usuarios: nada”.

Si esto se cumple, lo dicho, Facebook puso US$ 19.000 millones para que el mundo se siga comunicando gratis.

Las víctimas de la movida, ya dicen los analistas, a corto o largo plazo son las telefónicas, que durante años han hecho de los SMS un negocio de inmensas dimensiones. Los expertos señalan que por dar ese servicio los costos son extremadamente bajos. Se llega a decir que lo que se cobra por los mensajes de texto es casi todo ganancia. “El SMS es lo más parecido al beneficio puro que jamás se haya inventado”, puede leerse en The Guardian, en una cita repetidamente atribuida Chris Gent, ex director general de la operadora celular británica Vodafone.

Farhad Manjoo, repasa en The New York Times que en los Estados Unidos ante el auge de WhatsApp y otros servicios de mensajería instantánea las operadoras móviles bajaron los precios de los SMS y varias ya ofrecen mensajes de texto ilimitados con sus planes básicos. Mientras que un estudio de Informa Telecoms & Media estimaba para 2018 una caída de las ganancias de las operadoras por SMS de más de un 20 % en relación a 2013.

Algo análogo ocurrió con las llamadas de larga distancia cuando aparecieron alternativas como Skype. ¿Seguirán las llamadas locales?

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